Pourquoi L'ours Dort-Il En Hiver ?

Pourquoi l'ours dort-il en hiver ?

Il y a beaucoup de mystères dans la nature, beaucoup de choses qui ne sont toujours pas résolues et inexpliquées. Mais au fil du temps, des observations et des expériences, l'homme a réussi à répondre à certaines d'entre elles.

Par exemple, pourquoi l'ours dort-il en hiver et toutes les espèces de ces animaux hibernent-elles ? Comment, dans des conditions de famine absolue, un animal parvient-il à maintenir ses fonctions vitales au même niveau et à continuer à chasser activement après une longue période d'inanition ?  Pourquoi les ours bruns hibernent-ils en hiver et pas les ours polaires ? Nous répondrons à ces questions et à d'autres dans cet article.

Pourquoi les ours dorment-ils en hiver

Les ours bruns sont connus pour être des animaux assez grands. Ils ont donc besoin d'une quantité décente de nourriture pour se nourrir.

Et bien qu'ils soient omnivores, pendant l'hiver, la partie végétale de la ration disparaît, et il est assez difficile de survivre uniquement en mangeant d'autres animaux - oiseaux, petits mammifères, œufs, charognes, insectes et poissons. Trouver des grenouilles, des fourmis et des limaces en hiver est impossible, et la chasse aux lièvres et aux sangliers est problématique, car ils fuient simplement un animal à sabots, qui s'enfonce sous son propre poids dans la neige et ne peut pas se déplacer rapidement.

Note:C'est en raison de l'incapacité à se nourrir correctement que ces prédateurs entrent en hibernation. L'hibernation est une période de ralentissement des processus vitaux pendant une période de faible disponibilité de nourriture, lorsqu'un animal ne peut maintenir son activité et son taux métabolique antérieur.

L'hibernation se caractérise par : une diminution de la température corporelle, un ralentissement de l'activité respiratoire et cardiaque, une inhibition de l'activité nerveuse.

Par exemple, pendant le sommeil hivernal, la température corporelle de l'ours brun chute de 37-38 à 31-34 degrés, et ses processus métaboliques ralentissent. Cependant, ce sommeil n'est pas très solide, car l'animal se réveille au moindre danger et peut quitter la tanière (figure 1).

Pourquoi l'ours dort-il en hiver ?
Figure 1 : A l'approche de l'hiver, les ours deviennent léthargiques et commencent à se préparer à l'hibernation

L'hibernation est précédée d'une léthargie, d'un ralentissement des mouvements et d'une diminution de l'appétit de l'animal. Dans cet état, l'animal ne défèque ni n'urine car tous les déchets sont transformés en protéines nécessaires au maintien de la vie. La durée du sommeil hivernal peut varier de 2,5 à 6 mois, en fonction des conditions météorologiques et de la quantité de nutriments accumulés par l'animal.

L'hibernation prend fin au printemps lorsque les premières herbes apparaissent. Les ours quittent leurs abris à des moments différents : les mâles matures sortent les premiers, suivis des jeunes. Les femelles avec leurs petits sont les dernières à quitter leur tanière, en avril et mai. La raison en est que les femelles mettent bas en janvier et février, de sorte qu'à l'arrivée du printemps, les petits sont trop jeunes pour être lâchés dans un environnement plein de dangers. Dès le début de l'automne, les animaux commencent à se nourrir intensivement, en cueillant des baies et des fruits, et en mangeant des insectes et de l'avoine.

Ils accumulent ainsi de la graisse sous-cutanée, indispensable à l'hibernation mais aussi à l'allaitement des jeunes.

Hibernation hivernale des ours

La nourriture consommée par les animaux est la source d'énergie grâce à laquelle ils survivent. Par conséquent, plus le mode de vie est actif, plus l'organisme a besoin d'énergie, plus il faut consommer d'aliments. Par conséquent, lorsque la nourriture se fait rare, il est nécessaire de réduire l'intensité de tous les processus métaboliques, ce qui peut être réalisé par le repos (figure 2).

Note:C'est pour cette raison que les ours entrent en sommeil hivernal, lorsque la nourriture végétale, qui représente 80% de leur alimentation, disparaît.

Cependant, même pendant l'hibernation, l'animal peut se réveiller en cas de danger et montrer une activité suffisante. En effet, la dépense énergétique pendant le sommeil hivernal est minimale et les cellules reçoivent exactement la quantité nécessaire pour maintenir la vie du corps. Les réserves de graisse et de glycogène accumulées pendant la période active de l'année sont utilisées progressivement, de sorte qu'elles sont suffisantes jusqu'à l'arrivée du printemps. En revanche, un animal dont les graisses sont insuffisamment stockées a beaucoup moins de chances de dormir jusqu'au printemps. Un animal affamé quittera sa tanière tôt, errera à la recherche de nourriture, restera agressif et dangereux pour les humains.

Un ours en hibernation peut attaquer les chiens ou le bétail domestique, chercher de la nourriture dans les décharges ou supplier les gens en pénétrant sur les autoroutes.

Pourquoi l'ours dort-il en hiver ?
Figure 2 : Pendant l'hibernation, tous les processus vitaux ralentissent

En plus de la graisse et du glycogène, une autre source d'énergie est l'oxygène. Pendant le sommeil d'hiver, le corps est inactif, ses tissus ont besoin de peu d'oxygène et de nutriments, le sang qui les transporte se déplace donc beaucoup plus lentement, le rythme cardiaque est réduit, la fréquence respiratoire est sensiblement diminuée et les dépenses énergétiques sont réduites en conséquence. Même si un animal peut perdre jusqu'à la moitié de son poids corporel après l'hibernation, il trouve toujours la force de sortir de sa tanière et de commencer à vivre activement, même après une grève de la faim de trois mois. 

Les scientifiques observent les animaux dans la tanière et découvrent que les prédateurs ne sucent pas leurs pattes, comme on le pense généralement, mais les lèchent pour apaiser les démangeaisons résultant du changement de peau des coussinets des membres.

Ainsi, l'hibernation est un mécanisme de protection génétiquement inné qui permet à l'organisme de l'ours de s'adapter au manque de ressources nutritionnelles.

Comment un ours dort dans une tanière en hiver

Dans une tanière chaude et sûre, l'ours peut dormir tout l'hiver. L'animal est le plus souvent couché sur le côté, recroquevillé, parfois sur le dos, plus rarement en position assise, la tête entre les pattes. Les mâles et les jeunes animaux matures dorment séparément, tandis que les femelles avec leurs petits dorment ensemble avec eux (figure 3).

Note : Contrairement aux autres animaux, qui hibernent et ne montrent aucun signe de vie, la température corporelle ne baisse que de 3 à 5 degrés, leur cœur bat rythmiquement, bien qu'il ralentisse, et la respiration devient un peu moins fréquente.

Par conséquent, les animaux se réveillent facilement du sommeil hivernal en cas d'alarme et quittent assez souvent la tanière pendant les longues périodes de dégel et y reviennent pendant les périodes de froid perceptibles.

Si la température dans la tanière devient très basse, l'animal endormi se réveille, s'enfouit plus profondément et se rendort. Pendant le sommeil hivernal, le corps de l'animal n'excrète pas de déchets, mais les recycle en protéines et en eau utiles.

Pourquoi l'ours dort-il en hiver ?
Fig. 3 : Espèces et structure des tanières

Il a fallu des milliers d'années de sélection naturelle pour former un système aussi complexe d'adaptations des animaux aux conditions climatiques difficiles.

L'hibernation hivernale de l'ours brun dure généralement environ quatre mois (de la deuxième quinzaine de novembre à la première quinzaine d'avril), selon les conditions météorologiques, l'âge et la santé de l'animal.

Pourquoi les ours polaires ne dorment pas en hiver

L'ours brun et l'ours polaire, qui descendent d'ancêtres communs il y a seulement 150 000 ans et se croisent souvent à l'état sauvage, ont des habitudes et des modes de vie étonnamment différents. Par exemple, l'ours brun entre en dormance en hiver, alors que l'ours polaire ne dort pratiquement pas en hiver. Il s'endort de manière plus sensible et pour une courte durée, généralement au printemps et en hiver. La seule exception est lorsque la femelle est enceinte ou allaite des nouveau-nés.

Pourquoi l'ours dort-il en hiver ?
Figure 4 : Les ours polaires diffèrent grandement de leurs congénères bruns

Ce comportement s'explique par le fait que le régime alimentaire de l'ours polaire se compose principalement de viande de phoque et de poisson, disponibles presque toute l'année, même pendant le froid hivernal, lorsqu'il a la possibilité de les chasser sur la glace dure. Les prédateurs arrachent les phoques des trous par lesquels ils respirent, ou les attrapent sur la glace pendant qu'ils se reposent. Vers la fin de l'été, lorsque la glace fond presque complètement, il devient plus difficile pour les ours de chasser, car les proies leur échappent facilement ou s'enfuient sur la terre ferme. L'animal doit alors se contenter des carcasses de baleines ou de morses morts trouvées sur le rivage, et meurt parfois de faim.

Note:Dans ces périodes de famine temporaire, les animaux ont comme un "sommeil en mouvement".

En d'autres termes, leur organisme présente tous les signes de l'hibernation. Ainsi, la concentration d'urée dans leur sang chute dramatiquement, ce qui chez l'ours brun provoque léthargie, somnolence et perte d'appétit.

L'ours polaire ne tombe pas en hibernation, mais si on lui donne de la nourriture, il est capable de faire remonter la concentration d'urée à des niveaux normaux:

  1. L'organisme de l'ours polaire utilise l'urée pour la synthèse des acides aminés et des protéines du plasma sanguin qui assurent le maintien des niveaux métaboliques nécessaires dans le corps.
  2. Plus la teneur en urée est faible, moins elle doit être excrétée, et donc le besoin de se désaltérer est également réduit, ce qui se justifie énergétiquement dans des conditions de pénurie alimentaire, car il faut beaucoup d'énergie pour aller chercher de l'eau dans la neige dans des conditions arctiques pour la réchauffer. Par conséquent, dès que la glace apparaît, l'ours polaire part à la chasse, car le bien-être de l'animal pour l'année à venir en dépend.

  3. Une femelle qui allaite ses petits doit passer l'hiver dans une tanière. Cela est dû au fait que les petits de la sous-espèce blanche naissent très petits, aveugles et sans défense. Leur corps n'est pas recouvert de fourrure, mais plutôt d'un court duvet qui ne parvient pas à protéger l'animal du froid nordique.
  4. L'ours blanc établit sa tanière sur le rivage, dans les congères, ou même dans des terriers creusés dans le sol gelé s'il n'y a pas assez de neige.
  5. Les femelles font généralement leur tanière lorsque la chasse devient problématique en raison de la fonte des glaces.

Avant la naissance des petits, ils sont le plus souvent endormis. Les petits (généralement deux) naissent généralement en novembre ou en janvier et restent dans la tanière jusqu'au printemps. La femelle accompagnatrice est en état de sommeil hivernal, ce qui signifie qu'elle ne mange pas, ne boit pas et ne défèque pas, mais nourrit ses petits avec du lait (figure 4). Tous ces processus sont possibles car, immédiatement après l'accouplement, qui a lieu en avril-mai, les femelles gravides commencent à se nourrir intensivement afin d'accumuler les nutriments nécessaires. Il n'est pas rare que les ourses augmentent leur poids corporel jusqu'à 200 kilogrammes, tandis que le développement embryonnaire est arrêté à un stade précoce et ne reprend qu'à l'automne, plus près du moment où la femelle se couche dans la tanière, ce qui dépend de plusieurs facteurs, tels que les conditions météorologiques ou le rythme auquel l'animal accumule des nutriments.

Il est également intéressant de noter que pendant le sommeil hivernal, une femelle ours parvient non seulement à allaiter ses petits, mais aussi à ne pas perdre de masse osseuse et musculaire, car pendant l'hibernation, seuls les dépôts de graisse sont utilisés. D'après ce qui précède, il semble que les ours polaires soient les plus adaptés au sommeil hivernal.

Dans la vidéo, vous pouvez voir à quoi ressemble la tanière d'hibernation d'un ours.

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